Eine Analyse basierend auf neu getesteten Rachenabstrichen von Menschen in Wuhan, China, und Seattle, USA, legt nahe, dass Tausende von Menschen, die im letzten Winter grippeähnliche Symptome hatten, tatsächlich COVID-19 gehabt haben könnten.

Alle Daten und Statistiken basieren auf öffentlich verfügbaren Daten zum Zeitpunkt der Veröffentlichung. Einige Informationen können veraltet sein.

Am 31. Dezember 2019 meldete China eine Häufung von Lungenentzündungsfällen in Wuhan, die sich später als die neue Coronavirus-Erkrankung (COVID-19) herausstellte.

Nur 21 Tage später, am 20. Januar 2020, wurde in den USA der erste Fall von COVID-19 gemeldet. Dabei handelte es sich um einen 35-jährigen Mann aus Washington, der fünf Tage zuvor von einem Familienbesuch in Wuhan in die USA zurückgekehrt war.

Zu verstehen, wie sich das SARS-CoV-2-Virus in der Frühphase der Pandemie ausbreitete, ist aus mehreren Gründen wichtig, unter anderem, um die Sterblichkeitsrate von COVID-19 genau zu bestimmen.

Eine von der University of Texas in Austin geleitete Studie hat eine neue Methode angewandt, um die frühe Ausbreitung von COVID-19 abzuschätzen, die auf dem Verhältnis von COVID-19 zu den Grippefällen basiert.

Die Forscher schätzen, dass es viele undiagnostizierte COVID-19-Fälle in Wuhan und Seattle, WA, gab, noch bevor in diesen Städten Sperrungen eingeführt wurden.

Die Analyse, die in der Fachzeitschrift Lancet veröffentlicht wurde EClinicalMedicineveröffentlicht wurde, deutet darauf hin, dass die frühe Ausbreitung von COVID-19 weitaus größer gewesen sein könnte, als Experten zunächst annahmen.

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Schätzung von nicht gesehenem COVID-19

Die Analyse basiert auf zwei zuvor veröffentlichten Studien – eine aus Wuhan in China und eine aus Seattle in Washington, dem Bundesstaat mit dem ersten gemeldeten Fall von COVID-19. Diese Studien untersuchten erneut Abstriche von Menschen mit grippeähnlichen Symptomen, die in der Zeit, in der sich COVID-19 möglicherweise stillschweigend verbreitet hat, entnommen wurden.

Die Wuhan-Studie identifizierte vier Personen mit einer SARS-CoV-2-Infektion von 26 Personen im Alter von 30 Jahren und älter, die vor dem 12. Januar 2020 wegen grippeähnlicher Symptome in Behandlung waren.

Die Studie in Seattle fand 25 Personen, die positiv für COVID-19 waren, unter 2.353 Personen, die vor dem 9. März 2020 über Atemwegserkrankungen berichteten.

Die Personen in beiden Studien wurden auch positiv auf Influenza getestet. Unter den Erwachsenen in Wuhan kamen etwa zwei Fälle von COVID-19 auf drei Grippefälle, während in Seattle etwa ein Fall von COVID-19 auf 18 Grippefälle kam.

Anhand dieser Daten berechnete das Team hinter der neuen Studie das Verhältnis von COVID-19 zu Grippeinfektionen. In Kombination mit Daten über die Gesamtprävalenz der Grippe konnten sie so die Anzahl der (symptomatischen) COVID-19-Infektionen in diesem Zeitraum abschätzen.

„Wir können zurückgehen und die Geschichte dieser Pandemie mit einer Kombination aus Untersuchungstechniken und Modellierung zusammensetzen“, erklärt Prof. Lauren Ancel Meyers, Seniorautorin der neuen Studie.

„Das hilft uns zu verstehen, wie sich die Pandemie so schnell rund um den Globus ausgebreitet hat und gibt uns einen Einblick in das, was wir in den kommenden Wochen und Monaten sehen könnten.“

Tausende von unentdeckten Fällen

Als die Regierung am 23. Januar Wuhan abriegelte, gab es 422 bekannte Fälle. Die neue Studie schätzt jedoch, dass es bereits vor der Ankündigung dieser Abriegelung (zwischen dem 30. Dezember 2019 und dem 12. Januar 2020) mehr als 1.300 Fälle von COVID-19 in Wuhan gab.

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„Noch bevor wir erkannten, dass sich COVID-19 ausbreitete, implizieren die Daten, dass es mindestens einen Fall von COVID-19 für jeden zweiten Grippefall gab“, sagt Prof. Meyers.

In Seattle schätzten die Forscher, dass 4.367 Erwachsene zwischen dem 24. Februar und dem 9. März 2020 an symptomatischem COVID-19 erkrankten. Sie schätzen auch, dass 2.268 Kinder die Infektion in diesem Zeitraum hatten, der vor der Schließung der Schulen in der Region lag.

„Angesichts der Tatsache, dass COVID-19 bei Kindern überwiegend mild zu verlaufen scheint, deutet unsere hohe Schätzung für symptomatische pädiatrische Fälle in Seattle darauf hin, dass es zu dieser Zeit noch Tausende weiterer milder Fälle gegeben haben könnte“, schreiben die Autoren.

Schnelle frühe Ausbreitung

Auf der Grundlage dieser Ergebnisse sagen die Forscher, dass die Pandemie wahrscheinlich von einer einzelnen Person in Wuhan ausging, die möglicherweise schon Ende Oktober 2019 Symptome entwickelte.

Sie vermuten, dass die Übertragung der Krankheit nach Seattle wahrscheinlich zwischen dem 25. Dezember 2019 und dem 15. Januar 2020 stattfand.

Insgesamt deuten die Studienergebnisse darauf hin, dass die frühe Ausbreitung von COVID-19 – zumindest in diesen beiden Städten – weitaus größer war, als die Behörden zunächst berichteten. Die Krankheit verbreitete sich wahrscheinlich schon Monate vor der Einführung der Abriegelungen.

Außerdem schätzt die Studie nur symptomatische Fälle von COVID-19. Da Menschen das SARS-CoV-2-Virus in sich tragen können, ohne irgendwelche Symptome zu haben, könnte die tatsächliche Zahl der Fälle vor den Abriegelungen viel höher sein.